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Martes, 28 de septiembre de 2021

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Los elefantes son los gentiles gigantes del reino animal

Elefantes. Foto por kolibri5 en Pixabay.

Los elefantes son animales de la selva y los animales terrestres más grandes y sus antepasados llenaron los continentes con 350 especies hace 55 millones de años, mucho antes del Homo sapiens. Hace unos 300 años había unos 10 millones de elefantes. Hoy apenas quedan unos cientos de miles. El elefante africano, el elefante asiático y el elefante de los bosques son las tres especies que han persistido hasta nuestros días.

El animal más grande y poderoso del planeta

Los elefantes son animales sociales que tienen un fuerte sentido de pertenencia. Las madres, las tías y otros parientes femeninos toman a los animales jóvenes bajo su cuido.

Estos colosos, que viven entre cuarenta y sesenta años, pueden llegar a medir cuatro metros y pesar siete toneladas. Su enorme masa se apoya en unos pies únicos: un gran cojín de tejido gelatinoso distribuye su peso uniformemente sobre el suelo y casi no deja huella. Gracias a estas patas, pueden mantener el equilibrio en posturas incómodas y no dañan a sus crías, que se refugian bajo su gran cuerpo, incluso en circunstancias de combate.

Los elefantes disfrutan duchándose en la arena. Esto les ayuda a mantener las garrapatas alejadas de su delicada piel. Los elefantes tienen una piel extremadamente sensible y hacen todo lo posible por protegerla. Se bañan regularmente y después se cubren de arena, barro, heno o paja. Esto les protege de las garrapatas y otros bichos que les molestan.

Las crías de elefante pueden utilizar su trompa de forma selectiva desde que nacen. Este órgano polivalente está impulsado por 60.000 músculos. El elefante la utiliza para respirar, oler, trompear y agarrar. Lucha, transporta y consume. También lo utiliza como ducha de agua y polvo. Esto requiere un amplio desarrollo del cerebro, lo que exige un largo periodo de gestación: las vacas elefantes dan a luz a sus crías durante casi dos años.Coloso con excepcionales habilidades sociales

Los elefantes, como los humanos, forman parte de intrincadas redes en las que la compasión y la ayuda a los demás son esenciales para la supervivencia. Las elefantes tratan a sus crías con gran cuidado. Los padres, en cambio, sólo aparecen de vez en cuando. Las tías y los hermanos corren a conocer y tocar a una cría de elefante nada más nacer.

No es de extrañar que, incluso para los elefantes, cada nacimiento sea un pequeño acontecimiento, ya que las vacas elefantes alcanzan la madurez sexual a los 14 años, pero rara vez se quedan embarazadas por primera vez hasta años después. Una vaca elefante sólo tiene descendencia cada tres o nueve años, y sólo una cría de elefante a la vez, a la que amamanta durante cinco años.

Los elefantes calman a sus congéneres estresados tocándolos con la trompa.

En Asia se han visto incluso elefantes consolándose unos a otros. Joshua Plotnik, psicólogo de animales de la Universidad de Mahidol (Tailandia), fue el primero en demostrar que los elefantes estresados pueden confiar en la compasión de sus congéneres. Durante casi un año observó a 26 elefantes asiáticos en el norte de Tailandia junto con sus colegas, registrando sus reacciones ante cosas como una serpiente en los arbustos. Un elefante sabe refunfuñar en situaciones de peligro. Otro elefante, generalmente una hembra, suele acercarse y tratar de calmar al otro elefante acariciándolo o incluso poniéndole la trompa en la boca, que es el equivalente en el elefante a un apretón de manos humano.

Es así como se ha comprobado que los elefantes son quizá, los animales de la selva  con mayor cercanía a los humanos, al igual que los simios.

Género al que pertenece la obra: Literatura digital
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